Por qué la nueva variante sudafricana puede ser peligrosa


Cheques en el aeropuerto de Johannesburgo. / Reuters

La variante tiene un número «extremadamente alto» de mutaciones que pueden hacerla más contagiosa y más libre de vacunas.

Álvaro Soto

Una nueva variante del virus covid-19 ha puesto al mundo en alerta. Detectada por primera vez en Sudáfrica y ya distribuida a cinco países vecinos, la variante B.1.1.529 tiene un número «extremadamente alto» de mutaciones que pueden hacerla más contagiosa y reducir el efecto de las vacunas en ella.

¿Qué se sabe ahora?

De momento, parece ser la causa de la explosión de casos en Sudáfrica, que ha multiplicado por diez el número de contagios en el último mes. «Podemos ver que tiene un potencial de propagación muy alto», dice el virólogo Tulio de Oliveira, que trabaja en la Universidad de Kwazulu-Natal en Sudáfrica, donde descubrió la variante anterior vinculada a ese país.

¿Cuántas mutaciones tiene?

El virólogo español Estanislao Nistal enfatiza esta idea. “Hasta donde sabemos, la variante tiene una gran cantidad de mutaciones, unas 50, de las cuales 30 están en la proteína ‘pico’ y 10 en el receptor, aquí es donde funcionan las vacunas. Por esta razón, existe el riesgo de que esta variante tenga un alto escape de vacuna ”, dice Nistal. Estas variantes son mucho más que Beta y Delta combinadas. Algunas de estas variantes son K417N, N440K, G446S, S477N, T478K, E484A, Q493K, G496S, Q498R, N501Y e Y505H.

¿Cuántos casos se han detectado?

Las preocupaciones se extendieron y la Organización Mundial de la Salud (OMS) convocó a una reunión de emergencia este viernes para determinar si «debería designarse como una variante de interés o una variante de preocupación». Dr. Maria Van Kerkhove, epidemióloga en jefe de la OMS, enfatiza que no hay muchos datos sobre la nueva variante porque apenas hay «menos de 100 secuencias genómicas completas disponibles». «Tomará algunas semanas comprender el impacto que tiene esta variante. Hay mucho trabajo en marcha. Esta es una variante que se supervisa. Discutiremos si se convertirá en una variante de interés o preocupación y, de ser así, le daremos un nombre griego, pero es algo a lo que hay que prestar atención ”, dijo Van Kerkhove.

¿Dónde se encontró?

Namibia, Lesotho, Swazilandia, Zimbabwe y Botswana, además de Sudáfrica, han detectado casos en los últimos días y este viernes Israel anunció que ha encontrado otro positivo. “La variante que se descubrió en los estados del sur de África ha sido identificada en Israel. Esta es una persona que vino de Malawi ”, informó el Ministerio de Salud de este país.

¿Funcionarán las vacunas?

El laboratorio alemán BioNTech ha asegurado que se han iniciado estudios urgentes para verificar la eficacia de su vacuna frente a la nueva variante. «Esperamos más datos de las pruebas de laboratorio durante un máximo de dos semanas. «Estos datos proporcionarán más información sobre si B.1.1.529 puede ser una variante que puede requerir una adaptación de nuestra vacuna si la variante se propaga por todo el mundo», dijo un portavoz de la compañía.

¿Habrá más variantes?

La aparición de nuevas variantes fue una opción sobre la que advirtieron los expertos, principalmente tras el inicio de la campaña de vacunación en los países occidentales. Los científicos han advertido que si las vacunas no llegan a todo el mundo, aumentarán las posibilidades de que el virus mute.

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